El caza F-35 sigue siendo un enorme desperdicio del dinero de los contribuyentes

The F-35 fighter jet is still a huge waste of taxpayers' money.

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Con todo lo que está sucediendo, hemos perdido de vista una de las obsesiones favoritas de la taberna: el avión de combate F-35, también conocido como el cuchillo suizo volador, también conocido como el gran pozo de dinero en el cielo. Fortune (a través de Yahoo Finance) quiere que sepas que, aunque el F-35 sigue siendo un limón histórico, Lockheed-Martin ha logrado sacarle provecho.

Casi desde que se anunció el programa F-35 en 2001, ha sido el símbolo del complejo militar-industrial disfuncional de Estados Unidos. El avión tiene 10 años de retraso para su aprobación final y está casi un 80% por encima del presupuesto, su producción se ha visto repetidamente obstaculizada por defectos y cálculos erróneos… Sin embargo, Alemania terminó comprando casi 40 de estos aviones, a un costo informado de 8 mil millones de dólares. Poco después del discurso de Scholz, Canadá anunció que quería 88 aviones. A medida que la guerra en Ucrania continuaba, Grecia, la República Checa y Singapur expresaron interés en el F-35. Y esto se produjo después de grandes pedidos en 2021 por parte de Finlandia e incluso la famosamente neutral Suiza.

Uno de los defectos era que el avión tenía problemas para funcionar bajo la lluvia. Sin embargo, Lockheed Martin está vendiendo estos aviones a manos llenas en el extranjero.

El programa también es un indicador de la salud de Lockheed Martin, la compañía de armas más grande que jamás haya existido. Lockheed generó alrededor de $66 mil millones en ingresos en 2022, prácticamente todo para armas. (La compañía fabrica misiles, sistemas de defensa de misiles, buques de guerra y una serie de otros aviones de combate, entre otros productos). Se encuentra en la cima de una industria que es más importante para la seguridad nacional que nunca: aproximadamente el 58% del presupuesto del Pentágono se destinó a contratistas privados en 2020, la mayor proporción en 20 años, según el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. En última instancia, el F-35 es un caso de prueba de la capacidad de Lockheed y del Pentágono para obtener resultados. En pocas palabras, el cálculo es el siguiente: o bien el F-35 fue una enorme pérdida de recursos, el peor ejemplo hasta ahora de la industria de defensa prometiendo demasiado y entregando muy poco, o fue una inversión a largo plazo inteligente que brinda a Estados Unidos y a sus aliados una ventaja sustancial sobre sus enemigos.

Si eso no es la definición de lo que el representante Barney Frank solía llamar “keynesianismo militar”, no sé qué es. Seguro, este despilfarro ha costado a los tontos… quiero decir… contribuyentes unos cuantos billones de dólares que podrían haberse gastado en otro lugar, pero, eh, algún día, la cosa podría ser realmente algo, así que únete desde el principio mientras puedas. Ah, y por cierto, dos décadas de problemas técnicos fueron exactamente lo que necesitábamos para dar grandes saltos hacia el cielo.

A diferencia de lo que se cree popularmente… el F-35 funciona. Lockheed ha entregado alrededor de 960 de estos aviones hasta ahora, con alrededor de 630 destinados a las fuerzas militares de Estados Unidos, y el avión ha demostrado ser efectivo en combate en varias ocasiones. El F-35 todavía no ha enfrentado una batalla prolongada contra un ejército extranjero sofisticado. Pero si lo hace, su diseño incorpora avances tecnológicos que podrían conferir una gran ventaja en la batalla, permitiéndole evadir la detección mientras conecta a las fuerzas estadounidenses y aliadas en una red de intercambio de datos que podría superar y abrumar a un enemigo. El F-35 está plagado de sobrecostos y retrasos. Pero esos problemas están inexorablemente vinculados a los avances que gradualmente han ganado a pilotos y gobiernos, avances que hasta hace poco, casi literalmente, pasaron desapercibidos.

Genial. Aquí tienes lo que algunos de esos avances te han costado a ti, a mí y al resto del país.

A finales de la década de 1990, Lockheed ganó el contrato del Pentágono para construir el Joint Strike Fighter. Pero el programa fue un desastre casi desde el principio. Lockheed y el Pentágono se encontraron de inmediato con dificultades tecnológicas. La versión del F-35 para los Marines, diseñada para despegar verticalmente en lugar de desde una pista de aterrizaje, resultó ser extremadamente difícil de lograr. (El programa eventualmente abandonó la idea del chasis uniforme). A fines de 2009, Lockheed solo había entregado cuatro de los 13 aviones de prueba prometidos. El número de horas laborales necesarias para construir cada avión había aumentado en aproximadamente un 50%. El esfuerzo también se vio afectado por la decisión del Pentágono de hacer que el programa fuera “concurrente”, lo que significaba que Lockheed tenía contrato para seguir construyendo F-35 incluso mientras inventaba capacidades que afectaban su diseño, lo que a su vez requería que el gobierno pagara constantemente mejoras a versiones anteriores de los aviones.

Ah, buen viejo Tío Chupón, siempre dispuesto a un rescate, siempre y cuando no use ese asiento eyector, supongo.

En la siguiente década, el F-35 continuó fallando de manera muy pública. En 2015, tuvo un mal desempeño en un combate contra aviones F-16 más antiguos. Su motor, fabricado por el subcontratista Pratt & Whitney, quemaba tan caliente que convertía la arena y la suciedad atmosférica en vidrio dentro del avión, afectando el rendimiento y requiriendo rediseños. Y sin embargo, a medida que se agregaban nuevas capacidades al F-35, se hizo evidente que el motor no era lo suficientemente potente como para proporcionar energía para enfriar los sistemas internos del avión. Quizás lo más frustrante, el F-35 requería varios millones de líneas de código de software para operar. Ese código, como todo código, resultó ser defectuoso y necesitaba ser reescrito constantemente. Para 2021, el costo del F-35 casi se había duplicado: los gastos totales del proyecto, originalmente estimados en $233 mil millones para los primeros 20 años, de hecho habían alcanzado los $416 mil millones.

Luego, el artículo llega a un punto de asombro ante la maravilla tecnológica que todos estos excesos han traído, antes de volver una vez más a lo que la maravilla le ha costado al resto de nosotros.

Pero el largo y lento desarrollo del sistema ilustra el núcleo de la estrategia comercial de Lockheed Martin. La compañía es paciente, enfrentando silenciosamente su talento en ingeniería contra los deseos del Pentágono hasta lograr el ajuste correcto. Es algo así como construir una casa cuando el cliente te sigue pidiendo que agregues nuevas habitaciones y, en el camino, inventar un nuevo tipo de sistema de aire acondicionado. Al mismo tiempo, Lockheed soporta humillaciones públicas en la plaza del pueblo de las audiencias del Congreso. Una secuela de la crisis presupuestaria del F-35 en 2010: cada año, la Oficina de Contabilidad General del Congreso publica una auditoría del programa, que inevitablemente (y con precisión) informa que el F-35 está retrasado y sobrepresupuestado, generando más titulares feos.

Cada mejora, parece, engendra gastos, retrasos o ambos.

¿Lo crees? Esta es la razón detrás del apodo despectivo, El Cuchillo Suizo Volador. Originalmente, se suponía que el F-35 sería un reemplazo para el A-10 “Warthog”, una especie de tanque volador querido por los infantes de marina. Las rivalidades interinstitucionales y los ilimitados comederos militares-industriales pronto lo llevaron más allá de su misión original de apoyo aéreo cercano. Todos los servicios querían su propia versión. (Los marines querían un avión de despegue vertical). Ahora, si escuchas a las personas que se benefician de ello, a través de ensayos y errores grotescamente costosos, Lockheed Martin ha tropezado con la invención del Enterprise de Star Trek. No pienses en todos los lugares donde todo este dinero habría hecho más bien. Simplemente sigue escribiendo los cheques. Lockheed Martin tiene tus mejores intereses en mente.