Novak Djokovic acaba de tener un momento al estilo de Muhammad Ali

Novak Djokovic tuvo un momento al estilo de Muhammad Ali

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Cuando Muhammad Ali era joven, la pregunta que lo rodeaba era sobre su seriedad: ¿Qué tan serio era realmente como boxeador? Claro, podía bailar y golpear, aparecer y desaparecer a voluntad, flotar como una mariposa y picar como una abeja, todas esas cosas, pero el boxeo no es un deporte para mariposas. Con el paso de los rounds y los años, las piernas se cansan, los reflejos se embotan y la pregunta más difícil se hace: ¿Seguirás adelante? ¿Puedes seguir adelante?

“Todo el mundo tiene un plan”, dijo famosamente Mike Tyson, “hasta que les golpean en la boca”, un pensamiento brillante cargado de ironía porque Tyson mismo tenía un plan hasta que Buster Douglas le quitó el protector bucal de la boca.

La grandeza duradera de Ali resultó ser su seriedad. No había baile cuando Joe Frazier conectó otro gancho de izquierda en los últimos rounds del Thrilla. No había picadura mientras soportaba el torbellino más feroces de golpes que George Foreman podía lanzar en Zaire. No había flotación cuando Ken Norton le rompió la mandíbula. Fue entonces cuando vimos a Ali desnudo, sin alas de mariposa, y lo que vimos fue un hombre serio que se negó a ceder. Eso es lo que lo hizo El Más Grande.

Había todas las razones el domingo para que Novak Djokovic cediera en Cincinnati. Esto no era una final de Grand Slam. Esto ni siquiera era un Grand Slam. Era un torneo importante, sin duda, un Masters 1000, el siguiente nivel por debajo de los slams. Pero, ¿qué significan los Masters 1000 para Novak Djokovic en esta etapa de su carrera? Había ganado TREINTA Y OCHO de ellos. Por supuesto, ese es el récord. Es el único jugador en la historia del tenis en ganar los ocho torneos Masters 1000, y ganó cada uno de ellos al menos dos veces, incluyendo Cincinnati. Demonios, se saltó el Masters 1000 de Toronto de la semana pasada. No hay nada más que hacer aquí.

Djokovic tambaleó. El calor lo afectó. Apenas podía moverse.

Él mismo lo ha admitido: Djokovic en este punto está jugando por los grandes, jugando por la historia, jugando para ganar el Abierto de Australia, Roland Garros, Wimbledon y el Abierto de Estados Unidos. Eso es todo. Todo en su programación, entrenamiento y preparación mental, física y emocional está orientado a ganar uno de los cuatro grandes torneos de tenis en la Tierra. Eso es algo familiar. Así era Tiger y Jack en el golf, y así eran Rafa, Roger, Serena y Pistol Pete en el tenis. Los demás torneos estaban ahí para ajustarse, agudizar los sentidos, preparar el cuerpo. Nada más. Nada menos.

Esto es aún más cierto acerca de Cincinnati, probablemente, que cualquier otro torneo. Cincinnati ha sido durante mucho tiempo una semana antes del Abierto de Estados Unidos, que podría ser el más duro de todos los Grand Slam, con el calor, las multitudes ruidosas de Nueva York y los partidos nocturnos. El último hombre en ganar Cincinnati y el Abierto de Estados Unidos en el mismo año fue el propio Djokovic, en 2018, y antes que él, Rafael Nadal en 2013 y, antes que él, Roger Federer en 2007. Hace tanto calor en Cincinnati. Es tan húmedo. Las pelotas saltan de las canchas como cobras atacando. Para la mayoría de los jugadores, como Borna Coric, quien ganó el año pasado, sí, ganar en Cincinnati puede ser el punto culminante de una carrera.

Pero para Novak Djokovic? Nah. No quieres dejar tu corazón en Cincinnati.

Y así, el domingo, cuando la temperatura en la cancha se sentía como 100 grados y el partido parecía completamente fuera de alcance, no había absolutamente ninguna razón para que Djokovic continuara contra el notable joven Carlos Alcaraz. Había mucho revuelo alrededor de este partido, por supuesto; siempre lo habrá cuando se trata de Djokovic y Alcaraz. Esto es el pasado y el futuro, el invierno y la primavera, un hombre de 36 años con el mejor currículum en la historia del tenis y un joven de 20 años con un talento y energía ilimitados. Se enfrentaron en París, y Djokovic superó a Alcaraz. Se enfrentaron en Wimbledon, y Alcaraz superó a Djokovic.

Es extremadamente raro ver cómo se enfrentan las eras de esta manera: lo vimos cuando Steffi Graf jugó contra Serena Williams en Indian Wells en 1999 (la joven Serena prevaleció en tres sets), lo vimos cuando Nolan Ryan lanzó a Ken Griffey Jr. (Junior le conectó dos jonrones al Express, pero Ryan lo ponchó cinco veces), lo vimos cuando un envejecido Ali peleó contra Larry Holmes (una paliza terrible, triste de ver, y el entrenador de Ali, Angelo Dundee, detuvo la pelea).

La única razón por la que está sucediendo aquí es que Alcaraz, a los 20 años, es un fenómeno completo y ya el jugador número 1 en la Tierra, y Djokovic, a los 36 años, mucho después de la fecha de vencimiento normal de un gran jugador de tenis, sigue siendo un titán.


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En los primeros juegos, Djokovic jugó un tenis titánico. Rompió el saque de Alcaraz con un potente golpe de derecha y parecía tener el control, o al menos tanto como cualquiera puede tener el control contra el toro salvaje que es Alcaraz. Pero Alcaraz rompió de inmediato con sus propios golpes feroces, y luego sucedió algo inesperado. Djokovic tambaleó. El calor le afectó. Apenas podía moverse. Tosió incómodamente. Parecía repetidamente como si fuera a vomitar.

Sus golpes perdieron toda su fuerza, especialmente su revés, que requiere más esfuerzo. “No le golpees al lado de su derecha”, imploraba el entrenador de Alcaraz, Juan Carlos Ferrero, a su joven estrella. Ferrero se dio cuenta de que Djokovic estaba desesperado y que su única esperanza era golpear salvajemente los golpes de derecha y esperar atrapar uno justo. Djokovic era un boxeador golpeado que balanceaba salvajemente para el nocaut… pero sus golpes tenían cada vez menos fuerza. De alguna manera, se mantuvo en el set por instinto y algunos buenos saques, pero nunca hubo esperanza de que lo ganara. Alcaraz consiguió el segundo quiebre, se llevó el set 7-5, y Djokovic fue al vestuario a cambiarse de ropa y encontrar su fuerza vital nuevamente.

No pudo. Cuando Djokovic regresó a la cancha, solo trajo consigo la mitad de sí mismo. Estaba fuera. Alcaraz lo rompió con cierta facilidad, el chico parecía estar cada vez más fuerte, y este era el momento para que Djokovic se retirara de Cincinnati con gracia pero con certeza. El sol aún brillaba. Los comentaristas estaban hablando de que Alcaraz tenía una mano en el trofeo. Incluso si Djokovic PUDIERA encontrar algo de energía, y parecía tan improbable que pudiera, tendría que remontar desde un set y un quiebre abajo.

“Fue”, admitiría Djokovic, “a veces, insoportable”.

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Entonces, con Alcaraz sirviendo 3-2 arriba, algo sucedió: Djokovic comenzó a volver a la vida. Al principio fue sutil, tan sutil que los comentaristas, Jason Goodall y Jim Courier, parecían no darse cuenta al principio, pero Djokovic conectó su primer ganador limpio en lo que parecían al menos una hora, y persiguió una dejada, y como dije en voz alta (sin nadie más alrededor), “Huh, parecía más Djokovicey allí”.

Mantuvo su saque con cierta facilidad y luego se acomodó contra el saque de Alcaraz. Se veía como… bueno, ¿sabes esa escena de “Regreso al Futuro” donde Marty McFly está tocando la guitarra en la fiesta y comienza a desaparecer y luego sus futuros padres se besan y él vuelve a la existencia de golpe? Sí, se parecía un poco a eso. Djokovic comenzó a jugar con cierta urgencia, y un Alcaraz sacudido cometió una serie de errores y devolvió el quiebre.

Goodall, antes del partido, había llamado a Djokovic con un apodo que no había escuchado antes: “El Maestro de los Marionetas”. No me gusta especialmente el apodo, pero es cierto que Djokovic en su mejor momento controla a los oponentes como si los tuviera atados con cuerdas. Y volvió, en su mayor parte, a controlar el partido, aunque cada golpe claramente le estaba quitando un poco de su corazón.

La cosa es que Alcaraz es incontrolable. Djoker tuvo oportunidad tras oportunidad de romper a Alcaraz, pero Carlito seguía ofreciendo respuestas cada vez más increíbles, perseguía todo, golpeaba ganadores épicos, y no fue hasta el desempate y varias batallas de desgaste, que Djokovic finalmente pudo desgastarlo y llevarse el segundo set.

Esto llevó al tercer set, y ambos hombres estaban agotados, y sin embargo de alguna manera seguían golpeándose el uno al otro, era como las últimas rondas del Thrilla, cuando no podías evitar preguntarte una y otra vez, “¿Cómo es que ambos boxeadores siguen de pie?” Podías entender, a nivel superficial, lo que Carlos estaba buscando. Nunca había ganado en Cincinnati. Estaba jugando contra un jugador legendario al que había crecido viendo. Nunca había jugado una guerra como esta, ni siquiera en Wimbledon. La cancha estaba a la sombra, sí, pero el calor y la humedad persistían, como invitados no deseados, y el partido había superado las tres horas, y este era un momento para que un joven descubriera verdaderamente lo que lleva dentro.*

*De vez en cuando, las cámaras se enfocaban en Juan Carlos Ferrero, quien ha estado entrenando a Carlito desde que era un niño, y la expresión en el rostro de Ferrero, bueno, para mí parecía una mirada de orgullo, una mirada que decía: “Qué guerrero”.

Pero, ¿qué estaba impulsando a Djokovic? ¿Otro título en Cincinnati? No. ¿Una oportunidad de vencer a otro joven desafiante? Bueno, ¿cuántas veces ha hecho eso ya? Y en cuanto a las guerras, nadie en la historia del tenis ha estado en más de ellas: más de seis horas en Melbourne, todos esos puntos de partido salvados a lo largo de los años contra Roger Federer, cinco sets de voluntad en París contra Rafa, enfrentando a la multitud y a Andy Murray en la pista central de Wimbledon, y tantos otros.

Y sin embargo, Djokovic siguió luchando, superándose a sí mismo. Una y otra vez se colocó en posición de finalmente derrotar a Alcaraz. Una y otra vez, Alcaraz encontró respuestas. Fue un tenis celestial, y al mismo tiempo infernal para los jugadores. “Chico, nunca te rindes”, dijo Djokovic después del partido. “Dios mío, me encanta eso de ti, pero sabes, a veces desearía que juegues algunos puntos así, ¿sabes?”, y realizó los movimientos de un jugador que está haciendo las cosas a medias.

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El partido llegó hasta el desempate, para entonces la mano de Alcaraz se le estaba acalambrando y no podía sujetar la raqueta. Aun así, siguió adelante. Pero ahora era Alcaraz quien no podía ganar. Djokovic lanzó un par de tiros al revés de Alcaraz, y eso fue todo, Djokovic venció a Alcaraz 5-7, 7-6 (9-7), 7-6 (7-4).

Cuando terminó, Djokovic cayó al suelo como si hubiera ganado el torneo más grande en la historia del mundo. Y de cierta manera, lo había hecho. Fue el partido de Masters 1000 más largo de la historia, y seguramente el más agotador. Cuando se cuente la historia de Djokovic, es posible que este partido no sea destacado. La grandeza en el tenis parece estar definida por las victorias en los Grand Slam. La conexión de Djokovic está con su propia generación, con Federer y Nadal, ellos son los Tres Grandes.

Pero este partido DEBERÍA ser destacado. Sabes, cuando Novak era joven, el talento era obvio, y la pregunta que lo rodeaba era sobre su seriedad. Le gustaba bromear. Se retiraba de algunos partidos. Botaba la pelota en su saque repetidamente, una y otra vez, 20 veces, 30 veces, mientras los nervios casi lo paralizaban.

Pero al igual que Ali mostró su verdadero yo en las feroces rondas finales contra Frazier, así lo hizo Djokovic el domingo por la tarde en los sets dos y tres de un día ardiente en Cincinnati, contra un fenómeno que tenía dos años cuando Novak jugó en su primer torneo de Grand Slam. Novak ha jugado un tenis mejor. Pero nunca fue mejor.