La crisis de Waupun llega hasta nuestras cárceles del condado

Crisis in Waupun reaches our county jails.

Wisconsin Historical Society//Getty Images

No es ningún secreto que, tanto a nivel estatal como federal, el sistema estadounidense de encarcelamiento es una gran cadena de bombas de tiempo, cada una esperando el momento más propicio para explotar. Durante un tiempo, allá por los años 20, parecía que reformar los sistemas penales y el sistema de justicia penal sería clave para el retorno de la comodidad bipartidista y la racionalidad general a nuestra política. Incluso El Caudillo del Mar-a-Lago se subió al tren por un tiempo, apoyando un proyecto de ley de reforma de justicia penal llamado First Step Act.

(El tema también iba a ser el regreso de Bernie Kerik a la vida pública, pero eso fue antes de unirse a Rudy Giuliani en ese gran barco de tontos que ahora atraca en varios puertos de los tribunales de América.)

Sin embargo, resultó que los políticos han estado haciendo campaña con el viejo boogedy-boogedy durante demasiado tiempo como para detenerse ahora. Como señala Politico, el partido republicano se ha alejado mucho de su tímido compromiso con la reforma. Ni siquiera el ex presidente* lo menciona ya. Como era de esperar, el GOP ha vuelto a su postura original, adoptando la postura que tomó por primera vez el senador Tom Cotton, el bobble-throated slapdick de Arkansas. Cotton lideró la oposición republicana al First Step Act. Uno de los principales argumentos de Cotton fue que no tenemos suficientes cárceles. En un discurso que pronunció en el Hudson Institute, Cotton dijo:

“Echen un vistazo a los hechos. En primer lugar, la afirmación de que hay demasiados delincuentes en prisión, que hay una sobrepoblación de prisiones, ignora un hecho desafortunado: para la gran mayoría de los delitos, nunca se identifica o arresta a un autor, y mucho menos se le juzga, condena y encarcela”, dijo Cotton durante un discurso en el Hudson Institute, según sus comentarios preparados.

“Las fuerzas del orden solo pueden arrestar o identificar a un probable autor en el 19% de los delitos contra la propiedad y en el 47% de los delitos violentos. Si acaso, tenemos un problema de subincarceración… Creo que el proyecto de ley de indulgencia penal en el Senado está muerto en el Congreso de este año. Y así debería seguir si las futuras versiones permiten la liberación de delincuentes violentos de la prisión. Sin embargo, estaré encantado de trabajar con mis colegas en una verdadera reforma de justicia penal, para asegurarme de que las cárceles no sean junglas anárquicas que pongan en peligro tanto a los reclusos como a los oficiales correccionales, para promover la rehabilitación y reinserción para aquellos que lo buscan, y para detener la sobrecriminalización de la conducta privada bajo la ley federal. Pero continuaré oponiéndome a cualquier esfuerzo por dar indulgencia a delincuentes peligrosos que acechan nuestras comunidades”.

Lo cual nos lleva a la Institución Correccional de Waupun, una instalación estatal de máxima seguridad en Wisconsin que, por diversas razones, ha estado en completo confinamiento durante más de cuatro meses. The New York Times publicó un extenso artículo sobre la prisión durante el fin de semana y, sorprendentemente, descubrió una razonable similitud con una jungla anárquica que pone en peligro tanto a los reclusos como a los oficiales correccionales.

Los prisioneros encerrados en sus celdas durante días seguidos informan de paredes salpicadas de heces y sangre. Las aves se han mudado, dejando excrementos en las bandejas de comida y en las bolsas de hielo repartidas para mantener frescos a los reclusos. Bloqueados para visitar la biblioteca de leyes, los prisioneros dicen que han perdido plazos judiciales y han puesto en peligro sus apelaciones. Incapaces de acceder a papel higiénico, un prisionero rasgó su ropa en pedazos para usarla como papel.

Más de dos docenas de prisioneros en Waupun, la prisión más antigua del estado, han revelado al New York Times que desde finales de marzo han sido obligados a comer todas las comidas en sus celdas, no han recibido visitas de amigos o familiares, han visto cómo se ignoraban las quejas de dolor y se les ha permitido un tiempo limitado, si es que alguno, de aire fresco o tiempo de recreo. El Departamento de Correcciones del estado ha ofrecido poca explicación sobre el confinamiento o por qué ha durado tanto tiempo. “Hubo múltiples amenazas de disturbios y comportamiento agresivo hacia el personal u otras personas bajo nuestro cuidado, pero no hubo un incidente específico que motivara a la instalación a adoptar un movimiento modificado”, dijo Kevin Hoffman, subdirector de comunicaciones del departamento. Según datos estatales, se han producido casi 100 agresiones allí en el último año fiscal.

Las razones del confinamiento no son tan vagas como parece hacerlas parecer este portavoz. Por un lado, la prisión de Waupun está, permítanme la expresión, criminalmente subdotada de personal.

Lo que está sucediendo en Waupun ilustra una realidad en las cárceles de todo el país: los confinamientos, antes una medida rara tomada en una crisis, se están convirtiendo en una forma común de lidiar con la falta crónica de personal y presupuesto. Los críticos dicen que estos cierres se hicieron más fáciles de justificar durante la pandemia, cuando los funcionarios de prisiones podían citar la necesidad de controlar la propagación del Covid. Pero incluso cuando se han levantado la mayoría de las restricciones relacionadas con el Covid, los confinamientos continúan aplicándose. “Los usan a la mínima provocación porque facilita las operaciones diarias”, dijo Tammie Gregg, subdirectora del Proyecto Nacional de Prisiones de la A.C.L.U.

Esta es una crisis que afecta a las instituciones correccionales desde el sistema federal hasta las cárceles del condado. La contratación de personal requiere dinero que, por diversas razones, la mayoría de ellas políticas y casi todas negativas, muchas legislaturas estatales se muestran reacias a proporcionar a sus departamentos de correcciones.

Las prisiones estatales de todo el país han estado negando a los reclusos duchas, ejercicio y atención médica oportuna. En Mississippi, Carolina del Norte y Texas, miles de personas han sido mantenidas en sus celdas mientras los funcionarios se apresuraban a contratar más oficiales. El año pasado, un ex legislador y director de una asociación que representa a los trabajadores penitenciarios en Oklahoma dijo que la escasez de personal había llevado a un aumento de la violencia y a repetidos bloqueos. Y en el sistema penitenciario federal, que también sufre graves escaseces de mano de obra, en los últimos años los funcionarios han recurrido a enfermeras, maestros y cocineros para custodiar a los reclusos, ya que casi un tercio de los puestos de oficiales correccionales quedaron vacantes. La escasez de personal llevó a una prisión en Texas a encerrar a los reclusos en sus celdas los fines de semana.

Lo que hemos creado en estas personas es un gulag de desesperación, disperso por todo el país. En Waupun, por ejemplo, los reclusos han recurrido a amenazar con suicidarse solo para recibir atención médica.

“Las personas amenazan con suicidarse todos los días y aquí no hay tratamiento”, dijo un recluso de Waupun, Jayvon Flemming, refiriéndose a la atención de salud mental. “Tienes que hacerte daño o amenazar con suicidarte solo para llamar la atención del personal. Estoy en una pesadilla”. “He intentado suicidarme cuatro veces en los últimos meses solo por este encierro y por no poder salir al exterior para recibir luz solar”, dijo otro recluso, Ashton Dreiling.

El NYT informa que, en una ocasión, había un total de ocho miembros del personal trabajando dentro de la instalación de Waupun, que alberga a 900 reclusos. Esto no es una receta para el desastre. Esto es un desastre en curso. Desde que la “revuelta fiscal” surgió en California a fines de la década de 1970, los políticos han logrado convencer con éxito al público de que pueden tener una sociedad decente sin pagar por ella, una y otra vez. Minas terrestres por todas partes, y estamos caminando a ciegas a través de ellas.