Blue Chips de William Friedkin es mejor de lo que recuerdas

Blue Chips de William Friedkin es mejor de lo que recuerdas' = 'Blue Chips de William Friedkin es mejor de lo que recuerdas' (No change)

Los años 90 no fueron amables con William Friedkin. El director, que falleció esta semana a los 87 años, se había alejado mucho de sus días como cineasta que ayudó a remodelar Hollywood a finales de los años 60 y 70. Sus películas no atraían al público de la misma manera que lo hicieron The French Connection y The Exorcist, y los elogios eran aún menos. Comenzó la década con un fracaso, la película de terror The Guardian. Necesitaba una victoria.

Luego llegó Blue Chips de 1994, una película de baloncesto con todos los movimientos correctos aparentemente. Protagonizada por Shaquille O’Neal, el jugador joven más popular de la NBA, y Nick Nolte, dos años después de ser nombrado “Hombre más sexy vivo” por la revista People, con un guión de Ron Shelton, cuyos proyectos anteriores fueron Bull Durham en 1988 y White Men Can’t Jump en 1992. Además, el eléctrico base de Memphis State, Anfernee “Penny” Hardaway, quien más tarde jugaría en el Orlando Magic con Shaq, y cameos de algunos de los nombres más importantes del baloncesto universitario, y en teoría, al menos, la película parecía una victoria fácil. Un mate. Elige tu metáfora deportiva.

John Mahler//Getty Images

Pete Bell, interpretado por Nolte, es el entrenador de un equipo de baloncesto universitario ficticio de Los Ángeles que ha tenido días mejores, luchando contra los patrocinadores de la escuela, que lo presionan para que pague a los jugadores para que firmen con la escuela, una práctica que terminó con la carrera de más de un entrenador en la vida real. Él revisa a dos jóvenes promesas destacadas. Uno es Butch McRae, interpretado por Hardaway, cuya madre permitirá que su hijo firme a cambio de una casa y un trabajo que los saque de la zona urbana; el otro es un tipo llamado Ricky Roe, interpretado por Matt Nover, un exjugador profesional en Europa y Australia en la vida real, que es un chico blanco de Indiana, no muy lejos de la mayor prodigio del baloncesto del estado con un cameo en la película, Larry Bird. El padre de Ricky quiere un nuevo tractor para la firma de su hijo.

Para Shelton, la idea de una película que examinara la corrupción en el deporte universitario era una preocupación. El guión estuvo en el purgatorio del desarrollo durante más de una década, y el escritor creía que “nadie estaba interesado en nada más que en películas deportivas heroicas”. Pero el interés de Estados Unidos en el baloncesto explotó en los años 90, y con el éxito de White Men Can’t Jump, protagonizada por Wesley Snipes y Woody Harrelson jugando en las canchas de Los Ángeles, Paramount adquirió el guión de Shelton y contrató a Friedkin para dirigir.

Pero Blue Chips fue un fracaso. Apareció en el puesto número tres en taquilla en su primera semana en los cines, no logró recuperar los $35 millones de presupuesto durante su lanzamiento amplio, y luego se desvaneció en la oscuridad de la televisión por cable premium. La mayoría de los críticos lo destrozaron. En 2013, Friedkin reflexionó sobre el desempeño mediocre de la película, diciendo a Grantland que estaba arruinado desde el principio, que era “imposible” hacer una buena película de baloncesto. “Lo que sucede con el baloncesto es que es tan espontáneo”, dijo. “Cuando veo a estos entrenadores diseñar jugadas y decirles a los chicos que vayan aquí o allá, observa cómo los jugadores casi ni siquiera están escuchando. No puedes controlar el juego”.

AJ Pics/Alamy Stock Photo

Contribuí a la recaudación de $26 millones en taquilla de la película y me encantó Blue Chips, cuando tenía 13 años y la vi en un cine de un dólar junto a una bolera. Después de eso, no pensé mucho en ella. Pero fue una introducción auspiciosa al trabajo de Friedkin. Con el tiempo, me adentraría más en sus otras películas, incluyendo Cruising de 1980 y To Live and Die in L.A. de 1985. Pero había dejado atrás Blue Chips. Luego, en 2020, mientras buscaba desesperadamente contenido disponible en la televisión, apareció en un servicio de streaming y volví a ver la película por primera vez desde la presidencia de Clinton. Pensé que me quedaría dormido incluso antes de que Shaq apareciera machacando sobre un montón de desconocidos. En cambio, la vi de principio a fin. Cuando terminaron los créditos, me di cuenta de que había sido engañado por los críticos. El público y los críticos de cine en 1994 estaban equivocados. Blue Chips merecía algo mejor.


Blue Chips no es una obra maestra. Pero mientras veía al personaje de Nolte firmar su pacto faustiano, entendí por qué la película fue criticada. Vuelve a lo que Shelton dijo sobre por qué su guión no se vendió: no es heroico. Blue Chips no era la narrativa que se promovía en la década de 1990. Se oponía directamente a la fantasía de los baby boomers de la era de Clinton de “No dejes de pensar en el mañana”. Las películas, especialmente las de deportes, tenían finales felices. Rudy pudo jugar para Notre Dame en la película titular de 1993. The Sandlot, tan icónica como es para la Generación X y los Millennials mayores, parece una reliquia encantadora de principios de los 80. Al igual que Field of Dreams y A League of Our Own antes que ella, el mensaje era que el béisbol es bueno, nos gusta el béisbol, por lo tanto, somos buenos. Eso es lo que obtenías de las películas de deportes a fines de los 80 y principios de los 90.

No Blue Chips. Es una película sobre corrupción en el baloncesto universitario, pero si profundizas un poco, verás que es una película sobre los valores estadounidenses en decadencia. La educación es algo secundario cuando los cazatalentos hablan, una molestia que resolverán si pueden fichar a los atletas estrella. ¿A quién le importa si son tontos mientras puedan hacer mates? Las universidades apoyan a los entrenadores que hacen trampa para obtener los mejores talentos o hacen la vista gorda ante ello. Los padres de los atletas también entienden que esto es un negocio. Cuando Nolte le pregunta a Alfre Woodward, quien interpreta a la madre del personaje de Hardaway, qué clase de hombre se convertirá su hijo si comienza su vida adulta torciendo las reglas, ella responde: “un millonario”. Ya sea que lo supieran o no, Shelton y Friedkin parecen estar presagiando la cultura de los influencers que todos se venden en el siglo XXI.

Es una declaración cínica, y Blue Chips es una película cínica que intenta ser entretenida. A veces lo logra. Al menos según los estándares de 1994. Eso tal vez sea por qué no funcionó entonces. Pero verla a través de la lente del siglo XXI la hace lucir diferente. En el centro de la película está el mensaje de que las personas con dinero y poder romperán cualquier regla para enriquecerse aún más. Lo vemos constantemente en 2023. En Blue Chips, J. T. Walsh interpreta a Happy, el benefactor que presiona al entrenador Bell para “comprar” reclutas famosos con promesas de dinero, autos y casas. Él es el villano de la película, una manifestación de todo lo que está mal en el sistema. Los jugadores que intentan atraer provienen de familias pobres y el baloncesto es su boleto para salir de la pobreza. La universidad ganará millones si tienen éxito, los jugadores (con suerte) conseguirán contratos millonarios en la NBA, y la NCAA no se daría cuenta de que se rompieron algunas reglas. Si hay alguna falla que encuentro en Blue Chips, es que la película no se adentró más en esa parte de la historia: cómo los deportes universitarios eran y siguen siendo un negocio sucio.

Roger Ebert fue uno de los pocos críticos a quienes les gustó la película, y entendió lo que Friedkin y Shelton intentaban lograr. “La película contiene una cierta cantidad de baloncesto, pero por una vez aquí hay una película deportiva en la que todo no depende de quién gane el gran juego”, escribió Ebert. “Es cómo lo ganan. … Lo que Friedkin aporta a la historia es un tono que se siente completamente preciso; la película es una obra moral, contada en términos realistas, a veces cínicos, del deporte universitario moderno de alta presión. … El mensaje parece ser que aunque un hombre puede tomar una postura, el sistema ha sido demasiado corrupto durante demasiado tiempo como para cambiar”.

Finalmente, una nueva generación que no había leído ninguna de las malas críticas (ni probablemente les importaría) descubrió Blue Chips. Con frecuencia se la considera una de las mejores películas deportivas jamás hechas y obtuvo nuevos elogios en 2019 cuando los medios de comunicación hicieron retrospectivas por su 25 aniversario. Espero que Friedkin haya podido ver eso. La película sirvió como puente hacia miradas más honestas sobre los deportes estadounidenses como Friday Night Lights, así como un modelo para mejores películas de baloncesto, desde Love & Basketball hasta Hustle. En 1994, el público no estaba listo para un poco de honestidad en sus narrativas deportivas. Querían heroísmo, y Blue Chips no lo ofrece. En cambio, fue un director que en otro momento fue grande quemando otra oportunidad de éxito en taquilla para destrozar la idea de que todos lo hacen por amor al juego.

Blue Chips sufrió porque estaba adelantada a su tiempo. Tres años antes de la película, Jerry Tarkanian, el entrenador de los campeones de la NCAA de 1990, los UNLV Runnin’ Rebels, renunció después de que surgió una foto de tres de sus jugadores en una bañera de hidromasaje con un hombre que había sido condenado por amañar partidos. Al comienzo del nuevo siglo, se hizo público que Chris Webber y otros tres exjugadores de los famosos Wolverines de la Universidad de Michigan habían recibido más de $600,000 de un benefactor. Hoy en día, los atletas universitarios pueden recibir pago por jugar deportes. Pueden recibir regalos de benefactores y respaldar productos. Aún es un sistema poco justo, pero es difícil imaginar que se hubiera producido algún avance en el asunto si el público nunca hubiera conocido lo que sucede detrás de escena en los deportes universitarios, y si una película como Blue Chips no hubiera salido a la luz, envolviendo un mensaje más profundo en el melodrama del baloncesto de los 90. No fue un éxito, pero su vistazo sin prejuicios a la corrupción en los deportes universitarios ayudó a educar a las personas que le dieron una oportunidad en 1994. Ahora es solo cuestión de que todos los demás le den otra oportunidad.